L'avenir du vin: très, très sec

MITZPE RAMON, Israël – Dans le désert du Néguev, le soleil tape sur un paysage aride de collines brunes et ondulées. Mais sur une parcelle de terre ici dans le sud d’Israël, les arbres poussent en rangées vertes et de grosses grappes de raisins pendent au milieu de feuilles luxuriantes.

Ce n'est pas une apparition dans le désert. C'est un vignoble de recherche, où les scientifiques étudient comment le raisin peut mieux pousser dans cet environnement hostile.

Le Néguev est loin des climats tempérés de nombreuses régions viticoles. Pourtant, environ 20 établissements vinicoles ont vu le jour au cours des 15 dernières années, ainsi qu’une entreprise viticole en plein essor.

Les chercheurs se concentrent sur cet environnement hostile pour une raison: étudier comment le raisin de cuve peut pousser dans les conditions désertiques qui dominent Israël. Cette connaissance deviendra encore plus précieuse dans un monde caractérisé par des sécheresses et des vagues de chaleur plus fréquentes.

«Le climat devient de plus en plus imprévisible», a déclaré Aaron Fait, professeur de biochimie à l'Université Ben Gourion du Néguev. "Le modèle du désert est un moyen d'étudier l'impact du changement climatique sur le vin dans le monde entier."

Les techniques testées ici sur 30 variétés de raisins incluent l’utilisation de filets fournissant de l’ombre, des treilles incitant la vigne à pousser dans des formations limitant l’exposition au soleil, des capteurs permettant de mesurer l’humidité du sol et des caméras thermiques permettant de suivre la quantité de soleil absorbée par les raisins et les feuilles.

Au cours des dernières années, des scientifiques et des propriétaires de vignobles français, italiens, slovènes et européens ont rendu visite aux chercheurs du Néguev. Les experts espèrent que l’agriculture israélienne dans le désert pourra fournir de précieuses leçons sur l’adaptation des cultures aux conditions météorologiques extrêmes et imprévisibles.

Pour étudier les innovations en matière de vinification, M. Fait travaille avec plusieurs établissements vinicoles du Néguev, ainsi que des chercheurs européens tels que Enrico Peterlunger, professeur de viticulture à l'université d'Udine, dans le nord de l'Italie. L'effort a commencé en 2014 avec la société d'irrigation israélienne Netafim et le soutien des gouvernements italien et israélien.

"Les producteurs sont préoccupés par le changement climatique" en Europe, a déclaré le professeur Peterlunger. Dans sa région, il a déclaré: «Il a beaucoup plu en mai, ce qui a causé des problèmes lors de la floraison et de la fructification. Les mois de juin, juillet et août étaient très chauds, ce qui n'est pas optimal pour la vigne. ”

Naftali Lazarovitch, spécialiste des sciences du sol aux instituts de recherche sur le désert Blaustein dans le Néguev, étudie également la viticulture dans le désert dans le vignoble de recherche. Les Européens "se tournent vers Israël et la manière dont nous gérons des conditions difficiles et tentent d'en tirer des leçons", a-t-il déclaré. "Nous produisons plus avec moins, c'est notre objectif."

Plus de 40% de la surface terrestre de la Terre est composé de terres sèches, comprenant des forêts tropicales sèches, des savanes et des déserts, qui abritent environ 2,5 milliards de personnes. Selon un récent rapport du Groupe d'experts intergouvernemental sur l'évolution du climat, ces régions sont déjà menacées par la surexploitation des ressources et la désertification et plus vulnérables aux conditions météorologiques extrêmes, notamment les sécheresses, les vagues de chaleur et les tempêtes de poussière.

La majeure partie d'Israël est aride; le Néguev couvre plus de la moitié du pays. Par nécessité, Israël a perfectionné l'agriculture du désert pour obtenir des récoltes abondantes. Dans les années 1940, l'inventeur polono-israélien Simcha Blass a été le premier à utiliser les systèmes modernes d'irrigation goutte à goutte qui sont utilisés dans le monde entier.

L'agriculture dans le désert existe dans la région depuis l'Antiquité. Les Nabatéens, peuples arabes nomades remontant au IVe siècle av. J.-C., utilisaient les eaux de ruissellement et construisaient de petits barrages en pierre pour détourner l’eau vers l’irrigation des cultures et la culture du raisin.

Aujourd'hui, dans le Néguev, les agriculteurs peuvent contrôler l'eau avec une irrigation goutte à goutte précise, contrairement aux régions du monde qui sont à la merci des précipitations. «La viticulture dans le désert, où nous pouvons contrôler un grand nombre de variables comme nulle part ailleurs dans un vignoble traditionnel, revêt une importance capitale pour tester certains scénarios climatiques», a déclaré le Dr Fait.

Pour ses tests, il travaille avec des établissements vinicoles du Néguev comme Nana Estate, dont le propriétaire, Eran Raz, a quitté une carrière dans la production cinématographique. M. Raz a déménagé dans le Néguev pour créer un vignoble «parce qu'aucune histoire formidable n'a jamais commencé avec de la salade», a-t-il plaisanté.

L’eau provenant d’un aqueduc local nourrit les raisins du domaine de Nana, qui produisent des vins de chardonnay et de chenin blanc.

«J'ai un contrôle total sur l'eau», a déclaré M. Raz. "Je contrôle la taille des raisins."

Il surveille de près ses vignes pour s'assurer que les raisins poussent – pas les feuilles – et vérifie la teneur en sucre des fruits. Un rendement optimal pour une vigne est de quatre kilogrammes, soit presque neuf livres. S'il y a trop de grappes de raisins, cela fatigue la plante, alors M. Raz les jette.

Dans le Néguev, les jours peuvent atteindre 97 degrés et les nuits peuvent geler en hiver. Avec son climat sec, Les vignerons du Néguev peuvent pulvériser un fongicide deux fois par saison, alors que certains homologues européens pulvérisent chaque semaine.

En plus de la viticulture, des chercheurs israéliens étudient diverses techniques pour faire pousser d’autres cultures. Le centre de recherche agroalimentaire de Ramat Negev compte environ 15 hectares de parcelles de recherche et de serres où les scientifiques cultivent le raisin de cuve, les palmiers dattiers, les olives et le jojoba.

Dans les grandes serres, les chercheurs cultivent des concombres, des tomates cerises, des aubergines et d’autres légumes, comme une herbe croustillante et comestible appelée sarcocornia qui prospère dans des conditions salines. Même les fraises sont cultivées dans de longues jardinières suspendues.

M. Lazarovitch et d'autres scientifiques testent des innovations, notamment des caméras surveillant les racines des plantes et des capteurs surveillant les niveaux de dioxyde de carbone, d'engrais et de salinité. Les techniques de paillage peuvent réduire la consommation d'eau de 20%. Couvrir les racines des plantes avec du plastique empêche également l'évaporation.

Ces innovations "seront de plus en plus pertinentes pour de nombreux pays à la suite du réchauffement climatique", a déclaré Ofer Guy, chercheur en agriculture au centre Ramat Negev. «Les problèmes de sol et d’eau salés, de temps extrêmement chaud et de manque d’eau vont constituer de gros problèmes dans l’avenir mondial, car l’agriculture est forcée de pénétrer dans des sols marginaux», at-il ajouté.

«Aujourd'hui, l'agriculture et la consommation alimentaire reposent sur une petite variété de plantes relativement sensibles à la salinité», a déclaré M. Guy. "Cela pose un grand défi à l'humanité."

Dans une région bénéficiant d'environ 300 jours de soleil par an, les scientifiques étudient de près les effets de l'ombre sur les cultures, en évaluant la couleur, la densité et les matériaux de divers types de toits et de filets. Par exemple, lorsque les raisins mûrissent, les chercheurs les recouvrent de filets pour les protéger du soleil. Cela réduit la température, mais augmente l'humidité et le potentiel d'attirer des insectes.

Le centre Ramat Negev travaille avec des agriculteurs locaux, dont beaucoup ne sont pas issus de l'agriculture. Cela aide à soutenir une industrie dont le nombre diminue. Dans les années 50, plus de 70% de la population israélienne travaillait dans l’agriculture, contre moins de 2% aujourd’hui.

«C’est difficile d’être agriculteur», a déclaré M. Guy. «Vous êtes comme un joueur. Vous n’avez aucune garantie. C’est un très gros risque. Dans 10 à 20 ans, si personne ne fait la promotion des fermes, de moins en moins de gens voudront devenir agriculteurs. Il y a beaucoup de potentiel et de coopération. Nous avons beaucoup à apprendre de nous et beaucoup à apprendre encore. "