Incendies en Australie: pourquoi la chaleur et les feux de brousse sont devenus si mauvais

Les feux de brousse continuent de faire rage en Australie cette semaine, même si une zone plus grande que la Virginie-Occidentale a été incendiée depuis que la série actuelle de flammes a pris feu en septembre dernier.

C'est déjà l'une des pires saisons d'incendie d'Australie jamais enregistrées et la chaleur mortelle, le vent, la fumée et les flammes ne montrent aucun signe de ralentissement au cours de la semaine. Au cours du week-end, des vents violents ont propagé d'énormes panaches de fumée, déclenchant des tempêtes et gênant les pompiers.

Les incendies ont maintenant tué au moins 24 personnes, incendié plus de 15,6 millions d'acres et détruit plus de 1 400 maisons depuis septembre. Les flammes sont devenues orange et ont rendu l'air à Sydney aussi mauvais que fumer 37 cigarettes. Les feux de brousse ont également tué 480 millions d'animaux, ont déclaré des responsables de l'environnement au Times au Royaume-Uni, dont près d'un tiers des koalas dans l'un des habitats de koala les plus peuplés d'Australie, une zone à 240 miles au nord de Sydney.

L’armée australienne a déployé des navires et des avions pour aider à secourir des milliers de personnes prises au piège dans des destinations touristiques côtières. USA Today rapporte que plus de 100 pompiers du Canada et des États-Unis se rendent en Australie pour aider à combattre les incendies.

Les flammes se sont allumées au milieu d'une vague de chaleur sans précédent dans une grande partie de l'Australie, clôturant une année infernale de conditions météorologiques, les plus chaudes et les plus sèches du pays jamais enregistrées. Et la chaleur a continué de monter dans la nouvelle année.

Les températures ont dépassé 105 degrés Fahrenheit à Sydney et des températures à trois chiffres ont brûlé une grande partie du reste du pays la semaine dernière. Au cours du week-end, Sydney a connu sa température la plus élevée jamais enregistrée. Canberra, la capitale australienne, a fait de même.

Un temps plus frais est arrivé dans certaines parties de la côte sud de l'Australie, mais une chaleur intense continue de souffler dans les régions plus au nord.
Bureau australien de météorologie

Une grande partie de la chaleur intense s'est accompagnée de vents violents dans une grande partie de l'Australie, aggravant les risques d'incendie. Au cours du week-end, les vents ont soufflé jusqu'à 80 mph, attisant les flammes et poussant une fumée épaisse sur les grandes villes.

Les températures dans le sud de l'Australie ont commencé à se refroidir, mais des températures torrides restent à l'horizon pour les régions plus au nord. Pendant ce temps, le cyclone tropical Blake, la première tempête australienne nommée de l’année, agite le long de la côte nord-ouest du pays.

C'est actuellement l'été en Australie, et les températures élevées, le temps sec et les incendies de forêt ne sont pas inhabituels à cette période de l'année. Mais la gravité et la persistance de ces conditions de feu sont alarmantes.

Dans le Sydney Morning Herald, le vétérinaire Gundi Rhoades a décrit les conditions des éleveurs à Inverell, une ville de NSW, en termes apocalyptiques:

La plupart des agriculteurs de mon district n'ont plus un brin d'herbe sur leurs propriétés. La terre végétale a été emportée par les vents terribles et forts du printemps et de l'été. Nous avons connu les jours les plus chauds dont je me souvienne, et en ce moment, je ne peux même pas ouvrir de fenêtres parce que mes yeux piquent et mes poumons me font mal à cause de la fumée des feux de brousse.

Pendant des jours, j'ai regardé le bush autour de nous monter comme une poudrière. J'ai juste attendu le lendemain quand ma clinique serait inondée de chiens, chats, chèvres et chevaux évacués qui avaient désespérément besoin d'eau et de nourriture.

La chaleur extrême en Australie n'est pas seulement un coup de chance. Il y avait des modèles uniques de pluie, de température et de vent qui ont convergé pour brûler le continent, facteurs que les scientifiques ont pu détecter à l'avance. Mais l'Australie est également au cœur de l'accélération de la crise climatique, confrontée non seulement à une chaleur extrême mais à des changements dans les régimes de précipitations. Ces changements risquent à leur tour d'aggraver d'autres problèmes comme la sécheresse et les incendies de forêt. Dans le même temps, le gouvernement australien peine à limiter ses propres contributions au changement climatique tout en apaisant ses principaux émetteurs de gaz à effet de serre, dont sa puissante industrie charbonnière.

Pris ensemble, l'Australie sert de microcosme de toutes les façons complexes dont les variables climatiques interagissent. Le temps qu'il fait cette année montre également à quoi d'autres régions du monde pourraient être confrontées alors que les températures continuent d'augmenter. Voyons donc les ingrédients de la chaleur et des incendies de forêt en Australie, et comment ils vont probablement s'intensifier à l'avenir.

Les signes avant-coureurs de la vague de chaleur actuelle en Australie s'accumulent depuis des années

Le climat australien est connu pour sa volatilité, mais les températures élevées de cet été – culminant à près de 120 degrés Fahrenheit en décembre – et les incendies subséquents ont toujours été aberrants.

Le pays lui-même s'étend sur une région allant des tropiques au nord aux climats plus tempérés au sud, avec des déserts au milieu. Il se trouve également entre deux océans majeurs et est secoué par les schémas de circulation changeants des deux. Ainsi, le temps sur le continent peut changer radicalement d'année en année et devenir difficile à prévoir. Pourtant, Sarah Perkins-Kirkpatrick, maître de conférences au Climate Change Research Center de l'Université de New South Wales, Sydney, a expliqué qu'il y avait des signes avant-coureurs que l'été de cette année en Australie deviendrait brutalement chaud.

Un signal était que le dipôle de l'océan Indien, le cycle du gradient de température entre les parties est et ouest de l'océan Indien, était dans sa phase positive cette année. Cela a conduit à beaucoup moins de précipitations sur l'Australie, car les vents dominants ont poussé la collecte d'humidité au-dessus de l'océan Indien loin du continent au printemps.

Une autre sonnette d'alarme cette année était le mode annulaire sud. Cela décrit le mouvement de la ceinture circulaire de vent autour de l'Antarctique lorsqu'elle se déplace vers le nord ou le sud. Il est actuellement dans sa phase négative, apportant des conditions sèches en Australie. Cette année, il s'est également mélangé à une vague de chaleur dans la stratosphère, canalisant des bouffées d'air chaud et sec vers le sud de l'Australie.

Et tandis que les pluies annuelles de mousson australiennes dans la partie nord du pays ont enregistré un coup dévastateur en février, provoquant de dangereuses inondations dans l'État du Queensland, elles ont également pris du retard. Cela a permis à davantage de chaleur de s'accumuler dans la partie centrale du pays cette année.

"Il y avait donc beaucoup de choses en termes de variabilité naturelle du climat pour cette saison pour être assez chaude", a écrit Perkins-Kirkpatrick dans un e-mail.

Dans le même temps, il y avait des facteurs à plus long terme au travail. L'un d'eux est qu'une grande partie de l'Australie fait face à une grave sécheresse, stimulée par trois hivers consécutifs avec très peu de précipitations.

"Cela ne s'est jamais produit dans le dossier instrumental", a déclaré Michael Roderick, chercheur en climatologie à l'Université nationale australienne au Sydney Morning Herald en novembre. "Ils n'ont jamais vraiment eu deux hivers ratés de suite."

Avec des conditions de sécheresse, il y a moins d'humidité s'évaporant dans la chaleur, un phénomène qui a généralement un effet de refroidissement.

Pendant tout ce temps, le climat se réchauffe. "Le climat de l'Australie s'est réchauffé d'un peu plus de 1 ° C depuis 1910, ce qui a entraîné une augmentation de la fréquence des événements de chaleur extrême", selon le rapport 2018 du Bureau australien de météorologie sur l'état du climat. Cela a également entraîné une augmentation des précipitations dans le nord de l'Australie, mais moins dans le sud-est, où vivent la plupart des Australiens.

La brume de fumée est observée sur Bondi Beach, car l'indice de la qualité de l'air atteint des niveaux dix fois plus dangereux dans certaines banlieues le 10 décembre 2019 à Sydney, en Australie.

Les récents feux de brousse ont envoyé de la fumée sur des sites emblématiques australiens comme Bondi Beach.
Jenny Evans / Getty Images

Ces facteurs convergents expliquent pourquoi les températures dans le pays ont été si incroyablement chaudes. L'Australie a battu un record de chaleur le 17 décembre, atteignant une température moyenne nationale de 105,6 degrés Fahrenheit. Ce record a été battu dès le lendemain, avec une moyenne de 107,4.

"Cela en soi (le record étant battu au début de la saison, battu deux jours de suite et avec une si grande marge) est phénoménal", a déclaré Perkins-Kirkpatrick. "Si le climat ne change pas, les chances que cela se produise sont ridiculement faibles."

La saison des incendies en Australie s'allonge et devient plus dangereuse

L'épisode prolongé de hausse des températures cette année a été un élément important des enfers meurtriers déchaînés à travers l'Australie.

Il est important de noter que les incendies de forêt font partie intégrante de l'écosystème en Australie. De nombreuses plantes et autres organismes dépendent même de flammes régulières pour germer, recycler les nutriments et dégrader clairement. Cependant, la combinaison de la chaleur croissante et du temps plus sec a transformé la végétation en amadou, laissant les arbres, les arbustes et l'herbe prêts à s'enflammer près de certaines des parties les plus densément peuplées du pays. «Il y a eu une augmentation à long terme des conditions météorologiques extrêmes des incendies et de la durée de la saison des incendies dans de grandes parties de l'Australie», selon le rapport 2018 sur l'état du climat.

Cependant, les liens entre le risque d'incendie et le changement climatique sont plus compliqués que les liens entre la chaleur extrême et le changement climatique. Cela ne veut pas dire que les humains ne contribuent pas au danger des incendies. Comme aux États-Unis, des facteurs d'origine humaine comme la construction dans des zones sujettes aux incendies contribuent au risque d'incendie croissant en Australie. Un incendie criminel est également soupçonné d'être la cause de certains des récents incendies.

Une image satellite de la fumée des feux de brousse flottant sur le sud-est de l'Australie le 4 décembre 2019.

La fumée des feux de brousse a dégradé la qualité de l'air dans les grandes villes australiennes ce mois-ci.
Observatoire de la Terre de la NASA

Et à mesure que le climat change, les conditions sous-jacentes des feux de brousse australiens continueront de s'amplifier, à savoir la chaleur et la sécheresse. "Certaines villes d'Australie atteindront probablement des températures dans les années 50 (Celsius) (plus de 122 degrés Fahrenheit) d'ici la fin du siècle", a déclaré Perkins-Kirkpatrick.

En conséquence, les scientifiques s'attendent à voir des incendies de forêt plus extrêmes en Australie dans la dernière partie de ce siècle. Cela signifie que l'histoire ne peut plus servir de guide aux villes confrontées à la chaleur ou aux pompiers combattant les flammes.

«Des événements sans précédent dans une région donnée, tels que l'événement (incendie) de 2018, révèlent que la préparation et la formation à la lutte contre les incendies ne peuvent pas s'appuyer sur des événements antérieurs comme guide pour les conditions les plus dangereuses auxquelles ils peuvent s'attendre dans le climat actuel et futur où des incendies à grande échelle se produisent plus régulièrement », ont averti les chercheurs dans une étude publiée en décembre Bulletin de l'American Meteorological Society retour sur les incendies de 2018 en Australie.

C’est pourquoi les pompiers s’inquiètent des perspectives d’incendies plus extrêmes. Un groupe de 23 chefs de pompiers a demandé à rencontrer le Premier ministre Scott Morrison en avril pour discuter de la menace, une réunion qui n'a pas encore eu lieu.

Les villes australiennes se préparent à un avenir brûlant, mais le gouvernement national est à la traîne

Des villes comme Sydney ont commencé à reconnaître les risques posés par le changement climatique, mais ont encore du mal à s'adapter au réchauffement à venir. «La chaleur extrême est notre plus grand risque», selon le rapport 2018 résilient de Sydney du gouvernement de la ville. «Mais les maisons neuves ne sont généralement pas construites pour offrir une protection maximale contre les vagues de chaleur et il y a moins de couvert arboré pour réduire les températures de surface.»

Pour faire face à l'augmentation de la chaleur, la ville travaille à déployer des surfaces réfléchissantes et à planter des arbres pour ajouter de l'ombre et atténuer l'effet d'îlot de chaleur urbain. Les autorités investissent également pour rendre le réseau électrique plus fiable afin de prévenir les défaillances d'infrastructure en cascade alors que des milliers de climatiseurs se mettent en marche et sollicitent les réseaux électriques.

"Lorsque la demande d'énergie augmente pendant une vague de chaleur, les infrastructures électriques sont plus susceptibles de se surcharger et de tomber en panne, ce qui oblige les climatiseurs à cesser de fonctionner et les pannes des réseaux de communication, ce qui réduit la capacité des gens à demander de l'aide", selon le rapport.

Mais le gouvernement national australien a été plus lent à répondre aux risques posés par la chaleur extrême, les feux de brousse et le changement climatique. Le Premier ministre australien Scott Morrison a présenté ses excuses le mois dernier pour avoir pris des vacances à Hawaï lors de la récente canicule et des feux de brousse. Cependant, il a rejeté les appels à réduire la dépendance de l'Australie au charbon.

"Je ne vais pas annuler les emplois de milliers d'Australiens en m'éloignant des industries traditionnelles", a-t-il déclaré à Channel Seven en Australie. En novembre, il a proposé d’interdire les manifestations contre le changement climatique car elles nuiraient à l’industrie minière du pays.

Des civils et des pompiers de Sydney, en Australie, se rassemblent autour d'une collection de bouquets de fleurs à la mémoire de deux pompiers volontaires décédés en combattant des feux de brousse.

Les personnes en deuil rendent hommage à un mémorial pour Geoffrey Keaton et Andrew O'Dwyer, pompiers volontaires décédés ce mois-ci en combattant les feux de brousse en Nouvelle-Galles du Sud.
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Bien que l'Australie représente 1,3% des émissions mondiales, elle est actuellement le plus grand exportateur mondial de charbon. Les délégués aux récentes négociations sur le climat des Nations Unies à Madrid, COP25, ont nommé l'Australie comme l'une des parties bloquant les progrès vers l'établissement des règles de l'accord de Paris sur le climat. En vertu de l'accord, l'Australie s'est engagée à réduire ses émissions de gaz à effet de serre entre 26% et 28% en dessous des niveaux de 2005 d'ici 2030. Cet objectif n'est pas suffisant pour atteindre l'objectif de Paris de limiter le réchauffement ce siècle à moins de 2 degrés Celsius.

Morrison a défendu les actions de l'Australie sur le changement climatique. "L'Australie prend des mesures contre le changement climatique", a-t-il déclaré la semaine dernière à Australia's Nine News. "Ce que nous ne ferons pas, c'est nous engager dans des objectifs imprudents, destructeurs d'emplois et de crise économique." En 2014, l'Australie est devenue le premier pays au monde à introduire puis à abroger une taxe nationale sur le carbone.

Le ministre australien de l'Environnement, Angus Taylor, a également noté dans The Australian mardi que l'Australie surclasse ses pairs sur le climat. "Depuis 2005, les émissions de l'Australie ont chuté de 12,9%, même si l'on construit la plus grande industrie de gaz naturel liquéfié au monde", écrit-il. «Les émissions du Canada ont chuté de seulement 2% et celles de la Nouvelle-Zélande ont augmenté de 4%.»

Mais de nombreux Australiens ne sont pas convaincus. En décembre, 20 000 Australiens portant des masques respiratoires se sont rassemblés à Sydney pour protester contre les actions limitées de leur gouvernement contre le changement climatique.

Et pour le Premier ministre Morrison, sa réponse désinvolte aux incendies en cours est devenue un handicap et certaines personnes dans les régions les plus durement touchées le tiennent en partie responsable de la destruction.

Le temps chaud et sec devrait persister pendant la première partie de janvier, mais le Bureau de météorologie signale maintenant que des phénomènes comme le dipôle de l'océan Indien et le mode annulaire sud s'affaiblissent, ce qui signifie probablement moins de chaleur brûlante en février. Les prévisionnistes, cependant, s'attendent à des températures supérieures à la moyenne dans tout le pays jusqu'en avril.