Comment le changement climatique pourrait raccourcir les grossesses – Quartz

Si les émissions de carbone élevées continuent, les bébés nés aux États-Unis pourraient perdre 250 000 jours de gestation par an d'ici la fin du siècle. C’est la conclusion de l’analyse la plus approfondie à ce jour sur la manière dont la chaleur extrême affecte le moment de l’accouchement, publiée en décembre dans Changement climatique nature.

Ces jours perdus sont importants car le temps que passe un bébé dans l'utérus peut avoir des effets de grande portée: des études ont montré qu'un accouchement précoce est associé à une mauvaise santé pendant la petite enfance et à des capacités cognitives réduites plus tard dans l'enfance.

On pense que l'exposition à une chaleur extrême augmente la probabilité d'accouchement en déclenchant un stress cardiovasculaire ou en augmentant les niveaux d'ocytocine, une hormone impliquée dans le travail. Plusieurs études antérieures ont suggéré un lien entre le temps chaud et des durées de gestation plus courtes, c'est-à-dire le nombre de jours de grossesse. Mais les données sur la longueur gestationnelle sont sujettes à erreur et ne sont pas disponibles dans toutes les régions.

La nouvelle étude s'appuie plutôt sur les registres de naissance, une forme de données beaucoup plus répandue et fiable. Les chercheurs ont rassemblé des informations sur 56 millions de naissances survenues dans 445 unités géographiques différentes (principalement des comtés) aux États-Unis entre 1969 et 1988.

Ils ont suivi la façon dont le taux de natalité de chaque comté est passé d'un jour à l'autre, et ont fait correspondre ces changements aux variations quotidiennes de la température locale. Ils ont utilisé un ensemble d'équations pour séparer les effets causals de la température de divers facteurs de confusion.

"Notre modèle compare les taux de natalité un jour chaud particulier dans un comté donné avec les taux de natalité le même jour civil dans le même comté d'autres années où ce jour n'était pas aussi chaud, tout en contrôlant les variations nationales des taux de natalité au fil du temps", écrivent les chercheurs.

Les jours où le thermomètre atteint 90 ° F, les taux de natalité augmentent de 0,97 naissance pour 100 000 femmes par rapport aux jours où la température élevée se situe entre 60 et 70 ° F, ont-ils constaté. Les naissances augmentent d'environ 5% par rapport au taux de natalité quotidien moyen du comté.

Les taux de natalité sont également élevés d'environ 0,57 naissance les jours où la température élevée est comprise entre 80 et 90 ° F.

Le lendemain d'une journée à 90 degrés, les taux de natalité sont toujours élevés de 0,66 naissance. Cependant, deux jours après la chaude journée, les taux de natalité tombent à 0,57 naissance en dessous de la moyenne. Les taux de natalité restent légèrement réduits jusqu'à 15 jours après la chaude journée. "Ces baisses représentent une absence de naissances, preuve d'un changement de date d'accouchement", écrivent les chercheurs.

Les résultats suggèrent que le temps chaud déplace les naissances vers l'avant à partir du moment où elles auraient autrement eu lieu, souvent en seulement quelques jours mais parfois jusqu'à deux semaines.

Les journées chaudes ont un effet plus important sur les nourrissons de mères noires que sur les mères blanches. Il faut 30 jours après l'exposition à une chaleur extrême pour que les taux de natalité reviennent à la normale chez les mères noires, ce qui suggère que leurs nourrissons perdent plus de jours gestationnels à cause de la chaleur.

Sur la base du nombre moyen de jours chauds par an, les chercheurs ont calculé qu'environ 151 000 jours de gestation ont été perdus par an aux États-Unis au cours de la période d'étude. Au moins 25 000 naissances chaque année ont eu lieu plus tôt qu'elles ne l'auraient été en l'absence d'exposition à la chaleur.

Enfin, les chercheurs ont utilisé les données des modèles climatiques mondiaux pour calculer comment les augmentations futures de chaleur extrême sont susceptibles de raccourcir les grossesses. Chaque journée chaude supplémentaire est susceptible d'affecter le moment d'au moins 822 naissances.

«À la fin du siècle (2080-2099), nous estimons qu'il y aura environ 253 000 jours supplémentaires de gestation perdus par an en moyenne aux États-Unis, affectant près de 42 000 naissances supplémentaires» si des émissions de carbone élevées continuent, écrivent-ils.

Il est possible que diverses mesures d'adaptation réduisent ces impacts. Les effets du temps chaud sur le moment de la naissance sont plus faibles dans les pays qui connaissent plus de journées chaudes, ce qui suggère que les gens peuvent s'acclimater physiologiquement. La climatisation permet également d'atténuer l'effet, notamment en diminuant l'exposition à la chaleur nocturne. Le problème, bien sûr, est que la climatisation augmente les émissions de gaz à effet de serre, ce qui aggrave les effets sur la santé à long terme.

Source: Barreca A. et J. Schaller. «L'impact des températures ambiantes élevées sur le moment de l'accouchement et les longueurs gestationnelles.» Nature Climate Change 2019.

Cette pièce a été initialement publiée sur Anthropocene Magazine, une publication de Future Earth dédiée à la création d'un âge humain dans lequel nous voulons réellement vivre.