Opinion | Le temps chaud ralentira-t-il le coronavirus?

Y aura-t-il une autre vague de Covid-19? Et si oui, quelle sera sa taille et y aura-t-il plus de vagues après?

La réponse à ces questions dépend de la saisonnalité, de la sensibilité de la population à la maladie, de la vitesse à laquelle le coronavirus mute et de la manière dont nous sortons du verrouillage.

Les rhumes et la grippe sont saisonniers, car ces virus survivent généralement à l'extérieur du corps pendant une période plus courte sous une chaleur élevée et une humidité élevée que par temps froid et une faible humidité. Les gens passent également plus de temps à l'intérieur en hiver, en contact étroit avec d'autres personnes avec moins de ventilation, de sorte que les infections respiratoires sont beaucoup plus fréquentes en hiver, bien qu'elles puissent bien sûr aussi malades en été.

Mais en 1918 et 1919, années de la pandémie la plus meurtrière au monde, les saisons semblaient avoir peu d'impact sur la grippe.

Cette pandémie a connu une première vague modérée qui a commencé en février 1918. Elle a frappé relativement peu d'endroits aux États-Unis ou dans le monde, suivie d'une deuxième vague mortelle qui a débuté en Suisse fin juillet et s'est propagée rapidement dans le monde de septembre à décembre. 1918, frappant simultanément les hémisphères nord et sud. (L'Australie a été touchée tardivement; la mise en quarantaine rigide des navires à l'arrivée a retardé l'arrivée de la pandémie jusqu'en janvier 1919, au milieu de l'été.) Puis une troisième vague a commencé en février 1919, marquant deux vagues pandémiques distinctes dans le même saison grippale, une occurrence très inhabituelle.

La sensibilité était clairement un facteur plus important que les saisons, car il s'est avéré que le monde entier – jeunes et vieux sur tous les continents – était sensible à la maladie.

Qu'est-ce que tout cela signifie maintenant?

Rien n'est certain et on sait peu de choses sur Covid-19, mais quelques choses sont probables.

Premièrement, les modélisateurs estiment que le nombre réel de personnes infectées est jusqu'à 20 fois le nombre signalé, ce qui laisse encore environ 95% de la population vulnérable. Si, comme en 1918, la susceptibilité s'avère plus importante que les influences saisonnières, le temps chaud ne donnera pas autant de soulagement que prévu. De la même manière, cela signifierait que la poussée saisonnière attendue lorsque le temps froid arriverait pourrait ne pas être aussi importante qu'on le craignait.

Deuxièmement, Covid-19 mute beaucoup plus lentement que la grippe, et sa protéine de pointe clé – la partie du virus qui se fixe aux cellules – semble particulièrement stable. Au milieu de toutes les mauvaises nouvelles que ce virus a apportées, cette caractéristique du virus est une doublure argentée à plusieurs égards.

Comme le virus ne mute pas aussi rapidement que la grippe, cela réduit presque à zéro les chances qu'il devienne plus virulent, comme ce fut le cas en 1918. De plus, parce que la protéine de pointe est un élément clé du virus susceptible d'être reconnu par le système immunitaire, la mutation ne sera probablement pas à l'origine d'une nouvelle vague prochainement. Pour la même raison, le consensus des virologues semble être que ceux qui se remettent probablement de la maladie développer une immunité qui dure un an et peut-être plus longtemps, et qu'un le vaccin protégera très probablement assez bien contre Covid-19.

Troisièmement, la période d'incubation, en moyenne près de six jours, est à peu près le triple de la période d'incubation moyenne de la grippe, et la maladie elle-même prend beaucoup plus de temps pour que les gens se remettent du virus et arrêtent de l'excréter. Par conséquent, même sans distanciation sociale, il faudrait des mois pour que l'épidémie traverse une communauté, contre six à 10 semaines pour la grippe. Avec l'éloignement social – nécessaire pour réduire les décès en empêchant les hôpitaux d'être submergés – cela prendra encore plus de temps. De plus, la période d'incubation offre à une personne asymptomatique plus de chances de propager la maladie.

Mais ces facteurs donneront au pays plus de temps pour étendre les tests et le suivi des contacts, et pour isoler et mettre en quarantaine les contacts. Tout cela est impossible avec la grippe à propagation rapide.

Comment alors redémarrer l'économie? Nous ne pouvons pas simplement attendre que l'immunité collective se développe à partir d'une infection naturelle. Cela prendrait plusieurs mois et s'accompagnerait d'un nombre de morts inacceptable. Nous ne pouvons pas non plus attendre un an ou plus pour un vaccin.

Au lieu de cela, un consensus s'est formé parmi les experts de la santé publique pour poursuivre les mesures actuelles jusqu'à ce que la courbe épidémique baisse considérablement et que le stress sur les soins de santé soit atténué, suivi d'une approche progressive gardée, en fait, par une armée de santé publique. Cette armée mènerait une guérilla, armée de tests, de recherches, d'isolement et de quarantaine pour rechercher et détruire les inévitables poussées.

Cette approche a fonctionné dans le monde entier. Cela fonctionnera ici. Covid-19 continuerait de se propager, mais les cas seraient en nombre gérable. Nous ne verrions pas tant des vagues distinctes que des houles continues et ondulantes, brisées par des casquettes blanches en colère occasionnelles.

Mais si nous ne gérons pas bien notre réponse de santé publique – par exemple, en permettant une levée généralisée des restrictions trop rapidement – nous pourrions générer une onde de tempête qui emporte tout ce qui a été gagné jusqu'à présent par tant de sacrifices. Cela semble être ce que trop de politiciens semblent prêts à risquer.

Ces politiciens devraient tenir compte de cela: en 1918, San Antonio était l'une des villes les plus lentes à fermer, mais l'une des plus rapides à rouvrir. En conséquence, plus de la moitié de la population de la ville est tombée malade et presque tous les ménages avaient au moins une personne malade. Et Covid-19 est plus contagieux que la grippe.