Les régions de l'Inde deviennent-elles trop chaudes pour les humains?

Les vagues de chaleur en Inde ont généralement lieu entre mars et juillet et diminuent une fois que les pluies de mousson arrivent. Mais ces dernières années, ces vagues de chaleur sont devenues plus intenses, plus fréquentes et plus longues.

L'Inde fait partie des pays qui devraient être les plus touchés par les effets de la crise climatique, selon le Groupe d'experts intergouvernemental sur l'évolution du climat (GIEC).

Des experts du Massachusetts Institute of Technology (MIT) disent que même si le monde réussit à réduire les émissions de carbone, limitant l'augmentation prévue des températures mondiales moyennes, certaines parties de l'Inde deviendront si chaudes qu'elles testeront les limites de la survie humaine.

"L'avenir des vagues de chaleur s'annonce pire même avec une atténuation significative du changement climatique, et bien pire sans atténuation", a déclaré Elfatih Eltahir, professeur d'hydrologie et de climat au MIT.

Quand la chaleur monte

Le gouvernement indien déclare une vague de chaleur lorsque les températures atteignent au moins 4,5 degrés Celsius (8,1 degrés Fahrenheit) au-dessus de la température "normale" de cette zone pendant au moins deux jours. Une vague de chaleur devient "sévère" lorsque les températures grimpent à 6,4 degrés Celsius (11,5 degrés Fahrenheit) au-dessus de la normale pendant au moins deux jours.
Les seuils des vagues de chaleur diffèrent donc d'un pays à l'autre – dans la capitale New Delhi, une vague de chaleur est déclarée après deux jours consécutifs de températures d'au moins 45 degrés Celsius (113 degrés Fahrenheit).
L'année dernière, il y a eu 484 vagues de chaleur officielles à travers l'Inde, contre 21 en 2010. Pendant cette période, plus de 5 000 personnes sont mortes. Les chiffres de cette année montrent peu de répit.
En juin, Delhi a atteint des températures de 48 degrés Celsius (118 degrés Fahrenheit), les plus élevées jamais enregistrées au cours de ce mois. À l'ouest de la capitale, Churu au Rajasthan a presque battu le record de chaleur du pays avec un maximum de 50,6 degrés Celsius (123 degrés Fahrenheit).
L'État le plus pauvre de l'Inde, Bihar, a fermé toutes les écoles, les collèges et les centres de coaching pendant cinq jours après que la chaleur a tué plus de 100 personnes. Les fermetures ont été accompagnées d'avertissements de rester à l'intérieur pendant la partie la plus chaude de la journée, un ordre irréaliste pour des millions de personnes qui devaient travailler à l'extérieur pour gagner de l'argent.

Et les prévisionnistes croient que cela ne fera qu'empirer.

"En un mot, les futures vagues de chaleur sont susceptibles d’engloutir dans l’ensemble de l’Inde", ont déclaré à Pune AK Sahai et Sushmita Joseph, de l’Institut indien de météorologie tropicale, à Pune.

Survivabilité

La situation de l'Inde n'est pas unique. De nombreux endroits dans le monde ont subi des vagues de chaleur jusqu'à présent cette année, y compris des parties de l'Espagne, de la Chine, du Népal et du Zimbabwe.
Pour examiner la question de la capacité de survie future des vagues de chaleur en Asie du Sud, les chercheurs du MIT ont examiné deux scénarios présentés par le GIEC: le premier est que les températures de surface moyennes mondiales augmenteront de 4,5 degrés Celsius d'ici la fin du siècle. La seconde est la prévision la plus optimiste d'une augmentation moyenne de 2,25 degrés Celsius. Les deux dépassent l'objectif de l'Accord de Paris de maintenir l'augmentation de la température moyenne mondiale de 2100 à moins de 2 degrés Celsius.

Selon la prédiction la plus optimiste, les chercheurs ont découvert qu'aucune partie de l'Asie du Sud ne dépasserait les limites de la capacité de survie d'ici 2100.

Cependant, c'était une autre histoire dans le scénario le plus chaud, qui suppose que les émissions mondiales continuent sur leur trajectoire actuelle.

Dans ce cas, les chercheurs ont découvert que les limites de survie seraient dépassées dans quelques endroits du plateau indien de Chota Nagpur, dans le nord-est du pays, et au Bangladesh.

Et ils seraient presque dépassés dans la plupart des pays d'Asie du Sud, y compris la fertile vallée du Gange, la côte nord-est et orientale de l'Inde, le nord du Sri Lanka et la vallée de l'Indus au Pakistan.

La survie était basée sur ce qu'on appelle la «température du bulbe humide» – une mesure combinée de l'humidité et de la température extérieure.

Lorsque le bulbe humide atteint 35 ° C, il devient impossible pour les humains de refroidir leur corps en transpirant, ce qui indique la température de survie pour les humains. Quelques heures d'exposition à ces conditions de bulbe humide entraînent la mort, même pour les plus aptes des humains.

Les endroits en Inde où il pourrait devenir plus difficile de survivre chevauchent des zones déjà très vulnérables, a déclaré Eun Soon, professeur adjoint à l'Université des sciences et technologies de Hong Kong, qui a également participé à l'étude du MIT.

C'est-à-dire des endroits avec des populations denses et des économies pauvres qui dépendent fortement de la pêche et de l'agriculture. Ils comprennent des villes comme Patna et Lucknow, dans le nord-est de l'Inde, qui regroupent plus de 4 millions de personnes.

"Si nous continuons à produire des gaz à effet de serre au rythme actuel, l'une des régions les plus peuplées du monde n'évitera pas le risque élevé de vague de chaleur mortelle, face à une limite supérieure de tolérance à la chaleur humaine", a-t-elle déclaré.

Que fait le gouvernement à ce sujet?

L'Inde en est encore aux premiers stades de l'élaboration d'un solide plan national d'action contre la chaleur.

Le Département météorologique indien (IMD) travaille avec les services de santé de l'État pour créer un système d'alerte précoce qui informerait des millions de personnes par SMS des moyens de rester au frais lorsque les vagues de chaleur frappent.

La ville d'Ahmedabad, au Gujarat, a présenté le premier plan d'action du pays en 2013, et ses messages texte, ses stations-service supplémentaires et ses conseils pour se protéger du soleil ont permis de sauver plus de 2000 vies.

Dans le même temps, l'Inde recherche des solutions à long terme.

Signataire de l'accord de Paris sur le climat 2015, le pays s'est engagé à réduire ses émissions de carbone de 33% à 35% en dessous des niveaux de 2005 d'ici 2030.

Le mois dernier, l'administration du Premier ministre Narendra Modi a annoncé son intention d'ajouter 500 gigawatts d'énergie renouvelable au réseau électrique du pays d'ici 2030. Cette année, l'énergie renouvelable devrait représenter au moins 40% de la capacité électrique installée de l'Inde. Le pays plante également des forêts pour aider à absorber les émissions de carbone.
Climate Action Tracker, un site qui analyse les progrès des pays, affirme que l'Inde progresse bien mais pourrait faire plus en réduisant sa dépendance à l'égard des centrales au charbon.
Un rapport de la Central Electricity Authority de l'Inde publié cette semaine a révélé que l'énergie au charbon pourrait encore représenter la moitié de la production d'électricité de l'Inde en 2030, malgré les investissements du pays dans l'énergie solaire.

Compte tenu des vagues de chaleur plus fréquentes et des prévisions futures désastreuses, la limitation de l'augmentation des températures mondiales pourrait très bien s'avérer être le défi le plus important de l'Inde dans les décennies à venir.

La survie de plus d'un milliard de personnes est en jeu.

Correction: Cette histoire a été mise à jour pour refléter la température correcte en Fahrenheit.