Le coronavirus pourrait rendre les vagues de chaleur estivales plus mortelles en Californie

Alors que l'été arrive aux États-Unis, les experts de la santé publique avertissent que le coronavirus pourrait rendre les vagues de chaleur intenses plus mortelles, ajoutant au bilan dévastateur du pays.

Des températures élevées ont inhabituellement traversé le sud-ouest au début de cette année, brûlant Phoenix et Las Vegas et envoyant des dizaines de Californiens du Sud fatigués de quarantaine sur les plages.

Même avant l'épidémie, les régions les plus chaudes du pays avaient du mal à protéger leurs résidents des conditions météorologiques estivales qui, alimentées par le réchauffement climatique, sont devenues de plus en plus dangereuses. Maintenant, l'épidémie de COVID-19 leur a présenté une crise supplémentaire – la possibilité pour des millions de personnes de s'isoler dans les maisons et les appartements qu'ils ne peuvent pas garder au frais.

Il s'agit d'une possibilité particulièrement préoccupante pour les personnes âgées et les habitants des quartiers pauvres, où les résidents sont plus susceptibles de vivre dans des maisons plus anciennes et moins éconergétiques et moins susceptibles d'avoir des climatiseurs.

Selon une étude réalisée en 2019 par des scientifiques de l'USC, environ un tiers des ménages du Grand Los Angeles et environ la moitié dans les quartiers proches de la côte ne disposent pas de climatisation.

Ceux qui ont la climatisation mais qui vivent de chèque de paie en chèque de paie peuvent être réticents à l'utiliser régulièrement pour éviter des factures d'électricité élevées.

Rupa Basu, chef de la section épidémiologique de l'air et du climat du California Office of Environmental Health Hazard Assessment, a déclaré que l'effet du virus pourrait être amplifié, en partie parce qu'il tue des personnes à des taux plus élevés qui sont déjà les plus sensibles à la chaleur extrême . Pour les personnes âgées et les Américains souffrant de maladies chroniques, «c'est comme se faire frapper deux fois», a-t-elle déclaré.

Essentiellement, les personnes qui ont le plus besoin de rester à la maison courent le plus grand danger de mourir là-bas pendant une vague de chaleur.

"Le message ici est vraiment délicat", a déclaré Eric Klinenberg, professeur de sociologie à l'Université de New York et auteur de "Heat Wave: A Social Autopsy of Disaster in Chicago". Les responsables de la santé doivent être honnêtes quant aux dangers du virus et qui est le plus à risque, a-t-il déclaré. Mais il est également important pour les personnes âgées et les personnes en mauvaise santé de savoir qu’elles ne devraient pas rester seules à la maison toute la journée.

«Nous avons des millions de personnes qui vieillissent seules et qui ont l'impression de devoir rester à l'intérieur», a-t-il déclaré. "Et l'isolement social combiné à une chaleur extrême est un tueur avéré."

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De nombreux Américains sont restés coincés chez eux, ne s'aventurant que pour acheter des produits d'épicerie ou se promener, et ces efforts d'auto-quarantaine ont été essentiels pour ralentir la propagation du virus dans des points chauds tels que New York et la Nouvelle-Orléans. Pourtant, ces progrès n'ont pas été uniformes. Bien que certains États commencent à lever les restrictions, sous l'impulsion du président Trump, des épidémies continuent d'apparaître dans les prisons, les usines de conditionnement de viande et les villes et comtés autrefois intacts dans les régions rurales du Sud et du Midwest.

L'administration a averti que sans remède ni vaccin, une certaine forme de distanciation sociale restera probablement en place tout au long de l'été.

Dans cet esprit, les villes ont fermé des centres pour personnes âgées, des bibliothèques, des piscines publiques et des gymnases – des lieux de refuge les jours extrêmement chauds – qui pourraient également devenir des lieux de contagion lors d'une épidémie. En Californie, les autorités étatiques et locales se sont affrontées sur l'opportunité de fermer les plages.

Les Américains de la classe moyenne peuvent toujours se retirer dans leurs maisons et leurs voitures climatisées, mais pour les résidents à faible revenu et les personnes âgées aux budgets serrés, rester à la maison pendant l'été pourrait être dangereux.

Des recherches récentes menées par le professeur d'ingénierie environnementale de l'USC, George Ban-Weiss et son équipe, suggèrent que les communautés les plus vulnérables à la chaleur extrême ont les taux de climatisation et les taux de pauvreté les plus bas. À Compton, Inglewood et Lynwood, seulement environ 40% des ménages ont la climatisation.

Aucun des 6 500 logements détenus et gérés par la Housing Authority de la ville de Los Angeles n'est équipé de la climatisation, pas même dans la vallée de San Fernando, où les températures estivales peuvent être particulièrement pénibles.

Eric Brown, un porte-parole de l'autorité, connu sous le nom de HACLA, a déclaré que la plupart des logements sociaux de la ville avaient été construits dans les années 30 et 40, avant que la climatisation ne soit considérée comme essentielle. Les résidents sont autorisés à installer leurs propres vitrines s'ils obtiennent l'autorisation de l'agence, a-t-il dit, qu'elle a toujours accordée.

La situation n'est que légèrement meilleure dans les logements sociaux gérés par le comté, où environ la moitié des logements – y compris tous ceux occupés par des personnes âgées – disposent de la climatisation.

En Arizona, où la climatisation peut être une question de vie ou de mort, les responsables de la santé publique et les chercheurs sur la chaleur sont préoccupés par la population sans-abri de l'État et les personnes vivant dans des maisons mobiles construites il y a des décennies, avant les codes du bâtiment modernes.

Notamment difficiles et coûteux à refroidir, les maisons mobiles peuvent facilement dépasser les 90 degrés à l'intérieur pendant l'été. Leurs résidents, qui ont tendance à être plus âgés, sont déjà surreprésentés parmi les décès liés à la chaleur intérieure.

David Hondula, un climatologue qui étudie l'impact de la chaleur sur la santé à l'Arizona State University, a déclaré qu'un autre facteur auquel les chercheurs prêtent attention est la toxicomanie.

Les personnes qui luttent avec sobriété courent un plus grand risque de mourir d'une exposition à une chaleur extrême, a-t-il déclaré. Un monde bouleversé par le coronavirus – dans lequel 30 millions d'Américains ont déposé une demande de chômage, l'anxiété est la norme, et les groupes de soutien aux toxicomanies, y compris les Alcooliques anonymes ont dû passer à des réunions en ligne – pourrait rendre plus de personnes susceptibles.

"Le stress et l'inquiétude des coronavirus pourraient conduire à une utilisation accrue de ces substances qui nuisent à la capacité de la personne à faire face à la chaleur", a déclaré Hondula.

La combinaison du virus et de la prochaine saison estivale oblige les responsables de la santé et les responsables des urgences à repenser les protocoles établis de longue date pour répondre aux chaleurs extrêmes. Au cours du dernier mois, des fonctionnaires de l'Arizona se sont joints à une téléconférence hebdomadaire d'une heure pour discuter de stratégies pour fournir un abri et distribuer de l'eau sans propager par inadvertance le coronavirus parmi les personnes qu'ils essaient de servir.

Lorsque la première vague de chaleur de l'année est arrivée dans le sud-ouest la semaine dernière, enveloppant la région d'une chaleur record pour avril, les responsables de l'Arizona et du Nevada se sont précipités pour ouvrir des centres de refroidissement pour les personnes qui n'ont pas de climatisation à la maison.

Dans le comté de Maricopa, en Arizona, qui a passé cinq jours sous un avertissement de chaleur excessive, le coronavirus a compliqué les efforts. De nombreux bâtiments publics qui devraient normalement être convertis en abris ont été fermés, leur personnel s'isolant d'eux-mêmes à la maison, limitant le nombre de centres de refroidissement qui pourraient être ouverts au public et imposant une plus grande charge aux organisations caritatives et aux groupes religieux. .

Brande Mead, directrice des services sociaux pour Maricopa Assn. des gouvernements, un groupe de planification régional basé à Phoenix, a déclaré que les dons d'eau en bouteille étaient également en baisse.

«L'eau et d'autres fournitures peuvent être difficiles à obtenir en ce moment», a déclaré Mead. «Dans de nombreuses épiceries, l'allée d'eau est vide.»

Les Centers for Disease Control and Prevention des États-Unis ont appelé les villes et les États qui exploitent des centres de refroidissement à maintenir au moins six pieds entre les personnes et à filtrer les visiteurs, y compris en effectuant des contrôles de température, avant leur entrée. "Si possible", indiquent les directives de l'agence, "fournissez des sites de refroidissement alternatifs pour ceux qui présentent des symptômes de COVID-19".

L'agence a également déclaré que les États devraient envisager d'élargir les programmes qui aident les gens à payer leurs factures de services publics, tels que le programme d'aide à l'énergie domestique à faible revenu, afin de réduire le nombre de personnes utilisant les centres de refroidissement.

Au lendemain de l’épidémie de coronavirus, environ la moitié des États ont rendu des ordonnances interdisant aux services publics de couper l’alimentation, le chauffage ou l’eau des clients s’ils avaient des factures en souffrance. Dans d'autres États, les clients dépendent de la générosité de leurs sociétés de services publics, dont beaucoup ont volontairement accepté de suspendre les déconnexions.

Mais on ignore si ces suspensions dureront tout l'été. Et il existe un désaccord considérable entre les prestataires de services sociaux et les fonctionnaires sur la question de savoir si ces mesures profitent réellement aux clients qui ont pris du retard dans leurs paiements.

En 2019, après avoir appris qu'une femme de l'Arizona était décédée après la coupure de courant pour non-paiement, la Commission de l'Arizona Corporation – qui supervise les services publics – a imposé un moratoire sur les coupures de courant en été. Lorsque la suspension a pris fin à la mi-octobre, certains clients se sont retrouvés avec des factures d'électricité incroyablement élevées.

Il est trop tôt pour dire si la suspension a sauvé des vies. Les statistiques officielles des décès liés à la chaleur pour 2019 n'ont pas encore été publiées, mais Hondula a déclaré que les données préliminaires montrent qu'il n'y a pas eu de réduction spectaculaire. Dans le comté de Maricopa, 196 personnes seraient mortes suite à une exposition à la chaleur l'été dernier, contre 182 l'année précédente.

"La coupure de courant n'est pas la seule partie de l'histoire", a déclaré Hondula.